FOOTBALL – C’était l’architecte de l’un des plus beaux contes de fées du sport moderne. En 2010, lorsque Vichai Srivaddhanaprabha rachète le club de Leicester City Football Club, l’équipe végète en deuxième division anglaise. Six ans plus tard, l’homme d’affaires thaïlandais et ses hommes soulèvent le trophée de champion d’Angleterre, à la surprise générale.

Et pour cause: en début de saison, les bookmakers ne donnaient aux Foxes (les renards, en français, l’emblème du club) qu’une chance sur 5.000 d’accomplir pareil exploit, au nez et à la barbe des clubs légendaires et richissimes que sont Manchester United, Liverpool, Chelsea, Manchester City ou Arsenal.

Mais samedi 27 octobre, au terme d’un match nul concédé face à West Ham dans leur stade du King Power Stadium, les joueurs et la ville de Leicester ont assisté impuissants à un moment bien triste de leur histoire. Après avoir décollé depuis la pelouse, comme il en avait l’habitude après les rencontres, l’hélicoptère de Vichai Srivaddhanaprabha a connu une défaillance fatale et s’est écrasé dans un parking non loin du stade.

Près de vingt-quatre heures plus tard, le club a confirmé la terrible nouvelle à laquelle Leicester toute entière espérait échapper: Vichai Srivaddhanaprabha, 60 ans, et les quatre autre occupants de l’appareil sont décédés dans l’accident. « C’est avec le plus profond regret et collectivement avec le cœur brisé que nous confirmons que Vichai Srivaddhanaprabha, notre président, était parmi ceux qui ont tragiquement péri samedi soir, quand un hélicoptère qui le transportait ainsi que quatre autres personnes s’est écrasé non loin du King Power Stadium. Aucun des cinq occupants n’a survécu au crash. »

"Avec Khun Vichai, le monde a perdu un grand homme. Un homme bon, un homme généreux, un homme dont la vie était définie par son amour pour sa famille et ceux qu'il menait avec tant de réussite. Leicester City était une famille sous sa présidence. Et c'est une famille qui va porter le deuil de sa disparition et continuera à tenter de réaliser sa vision pour le club, qui devient désormais son héritage", continue le communiqué.

La police de Leicester, qui est très rapidement intervenue sur les lieux du drame, a annoncé dans un communiqué que tous les occupants de l'appareil étaient décédés dans l'accident, ajoutant que les victimes n'avaient pour l'heure pas pu être identifiées mais qu'elles étaient connues. "Il s'agit du président du LCFC, Vichai Srivaddhanaprabha, de deux membres de son équipe, Nursara Suknamai et Kaveporn Punpare, du pilote Eric Swaffer et d'une passagère, Izabela Roza Lechowicz." Les autorités expliquent également que personne d'autre n'a été blessé dans le drame.

Depuis le crash de l'hélicoptère, le monde du football a fait part de sa sympathie envers le club de Leicester. Et après la confirmation de la mort de Vichai Srivaddhanaprabha, qui avait fait fortune en Thaïlande dans les boutiques duty-free, nombre de ses joueurs ont également tenu à avoir une pensée pour leur "boss", à commencer par le gardien Kasper Schmeichel, aperçu en larmes tout près de la carcasse de l'appareil après l'accident.

Dans une longue lettre publiée sur Twitter, le fils du légendaire Peter Schmeichel dit toute sa tristesse au sujet de la disparition de son président. "Je ne peux pas croire que c'est en train d'arriver. Je suis totalement dévasté, j'ai le cœur brisé. Je ne peux pas croire ce que j'ai vu hier soir. Ça ne semblait tellement pas réel." Il poursuit ainsi: "Je ne suis jamais tombé sur un homme comme vous. Qui travaillait tant, si dévoué, si passionné, si gentil, généreux à l'extrême. Vous aviez du temps pout tout le monde, vous avez touché tout le monde. Je vous ai toujours admiré en tant que leader, en tant que père, en tant qu'homme. (...) Vous avez littéralement rendu mes rêves réalité."

Comme lui, le défenseur autrichien Christian Fuchs et le milieu de terrain nigérian Wilfred Ndidi ont exprimé leurs condoléances. Ce dernier écrit: "Vous étiez infiniment bienveillant et plein de soutien. Merci pour tout ce que vous avez fait pour ce club, d'avoir toujours encouragé l'équipe et d'avoir fait tout ce chemin pour me voir jouer à la Coupe du monde."

L'attaquant star de l'équipe, et artisan magnifique du titre de 2016, Jamie Vardy, écrit quant à lui: "Je peine à trouver les bons mots... Mais pour moi, vous êtes une légende, un homme incroyable qui avait un cœur immense, vous êtes l'âme du Leicester City Football Club. Merci pour tout ce que vous avez fait pour moi, ma famille, pour notre club. Vous allez vraiment me manquer. Reposez en paix."

Un message qui rejoint celui d'Harry Maguire, le défenseur britannique du LCFC. "Les mots ne peuvent décrire ce que je ressens", a-t-il publié sur Twitter. "Un grand homme, bon, aimant qui manquera tant à de si nombreuses personnes. Je n'oublierai jamais le soutien du président, non seulement du côté de Leicester, mais aussi pendant la Coupe du monde. RIP."


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